工藤監督が56歳に。誕生日は過去4戦4勝「ヒーローは歌が上手い人に」

撮影日は誕生日ではありませんが、たくさんの花を前に笑顔(筆者撮影)

 ソフトバンクの工藤公康監督が5日、56歳の誕生日を迎えた。チームは3連勝で首位固めに入ってきた。最高のタイミングでたくさんの祝福を受け、もうニコニコが止まらない。

 報道陣からは似顔絵と今季スローガンの「奪Sh!」のロゴが大きく書かれたバースデーケーキが贈られた。ロウソクを吹き消して一口頬張った工藤監督は「皆さんの愛情がこもっていて、非常に美味しかったです」と大喜びだった。

 この5月5日は、監督就任以降4戦4勝と好相性だ。

「昨年は武田くんがお立ち台で素晴らしい歌(バースデーソング)を歌ってくれた。柳田くんのサヨナラ本塁打(15年)もありましたね。今日も素晴らしい結果を期待しています」

 そこで過去4年の工藤監督バースデー試合を振り返ってみる。

4戦4勝の軌跡・・・柳田サヨナラ弾や劇的逆転も

◆2015年5月5日 ソフトバンク4×―3ロッテ(ヤフオクドーム)

 でっかい夢や希望のようなもの凄い打球が、ライトスタンドの最上段に突き刺さった。柳田悠岐の超特大のサヨナラホームランだ。

 3対3で迎えた延長十一回裏1アウト。「(試合を)決める…、決められたらいいなと思って打席に入りました」。2球目、真ん中から少し内角高め寄りのストレートを持ち前の力一杯のフルスイング「楽勝で入ったと思った。途中で(ポールを)巻くなと思ったので、走らなくてもいいと思った」と打席でじっと白球を見つめたまま。ホームランを確認すると、雄叫びを上げながら悠然とベースを一周した。また、勝ち投手は二保旭。プロ初勝利から2日後に2勝目を手にした。

◆2016年5月5日 ソフトバンク2―1日本ハム(札幌ドーム)

 投手戦の均衡を破ったのは五回表だ。四球で出塁した長谷川勇也を一塁に置いて松田宣浩が先制の2ラン本塁打を放った。

 先発した東浜巨は七回に大谷にソロを浴びたものの、3安打1失点で投げきった。その後はスアレスとサファテが盤石の無安打リレーを見せて逃げ切り勝ちした。

◆2017年5月5日 ソフトバンク3-2ロッテ(ZOZOマリン)

 見事な逆転勝ちだった。0対2で迎えた九回表、先頭の4番内川聖一が四球を選んで出塁すると、5番デスパイネが同点ホームラン。さらに当時売出し中だった8番上林誠知がソロ本塁打を放って土壇場で試合をひっくり返した。

 先発して8回2失点と粘った中田賢一も嬉しい白星で報われた。

◆2018年5月5日 ソフトバンク3-0ロッテ(ヤフオクドーム)

 武田翔太が見事な1安打ピッチングで、シーズン1勝目を完封勝利で飾った。「調整の中で、投げ方を一カ所だけ修正して臨みました」。それは右腕の使い方だった。本来は外旋させて投げる投手が多い中、この日の武田投手はあえて内側に巻き込むように腕を振り抜いた。「投げミスになった時、前の投げ方だとボールが抜けてしまう。だけど今日の投げ方ならば低めに引っ掻いて叩きつけるようなボールになる。とにかく低めに投げようと心掛けていた」。スライダーが切れ味を増し、ストレートは最速151キロをマークした。

「ようやく今シーズンが始まりましたね」。工藤公康監督の誕生日ということで、お立ち台ではハッピーバースデーを美声で歌い上げ、「面白かったです」と笑顔を見せた。

◆2019年5月5日 ソフトバンク―オリックス(ヤフオクドーム)

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 現役時代は工藤監督いわく「1度だけ藤井寺の近鉄戦で投げたけど、ノックアウトされました。誰に打たれたか覚えていないくらい、全員に打たれた」と苦笑いした。

 しかし、今は手塩にかけて育てている若鷹たちがグラウンドで躍動し、毎年白星をプレゼントしてくれる。

 報道陣から誰がヒーローに、と問われると「昨年は武田投手。歌が上手い人がヒーローになって歌ってくれればいいね(笑)」とリクエストした。