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中国の大気がきれいになると地球温暖化が進む!? 研究結果が明らかにした環境対策のジレンマ

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WIRED.jp

中国政府はこの15年、石炭火力発電所による大気汚染を改善し、推定20万人超の住民の命を救ったという。しかし、この公衆衛生キャンペーンには不幸な副作用もある。汚染物質の減少が地球温暖化を助長しつつあるのだ。 パンデミックによる経済危機で石炭火力発電が廃れ、「無炭素エネルギー」への転換が加速する 実際に中国が今後も大気の浄化を推し進めると、今世紀末には北半球全体の気温が0.1℃上昇する可能性があるという。石炭の燃焼によって発生して人間に呼吸器疾患を引き起こす二酸化硫黄(SO2)の粒子には、太陽光を反射して地球を冷却する働きがあるからだ。 そもそも、地球温暖化による気温上昇を1.5℃未満に抑えるという科学者が掲げる目標を達成しなければ、2100年までに起こりうる深刻な悪天候や降雨量の増加、海水面の上昇、干ばつといった壊滅的な気候変動の影響を避けることはできない。その目標が、さらに遠のくのである。

地球全体で気温が約0.1℃上昇

中国と米国の研究者チームは、中国で大規模な大気浄化プログラムが実施されていた06年から17年における汚染物質の排出データを分析し、このたびその結果を学術誌『Environmental Research Letters』に発表した。 この論文によると、中国は旧式の石炭火力発電所やその他の工場に新技術を搭載した装置や集塵機を設置することで、SO2の排出量を70パーセント削減できていたという。次に研究者チームは、大気環境のこうした変化が「放射強制力」にどのような影響を与えるかを予測するコンピューターモデルを開発した。放射強制力とは、地球の大気がとらえた太陽エネルギーから、地球が宇宙に放出するエネルギーを引いた量を指す。 研究チームはこのモデルを使い、排出率が高い06年の値と低い17年の値の両方について、その後150年間の変遷をシミュレーションした。これをもとに約1世紀後の気温の変化を検証したところ、汚染物質の排出量の減少でより多くのエネルギーが地球に届き、地球全体で気温が約0.1℃上昇することがわかったという。 さらにこの影響は、大気汚染の改善が見られた中国だけにとどまらなかった。汚染物質であるSO2は気流に乗って拡散するので、温暖化の影響は北半球全体に広がっていくのだ。 「以前からわかっていたトレードオフですが、この研究でそれが数字で示されました」と、今回の論文の共同執筆者で、カリフォルニア大学アーヴァイン校地球システム科学部教授のスティーヴン・J・デイヴィスは言う。 もちろん清浄な大気によるメリットもある。石炭やクルマの燃料や工場からの排出物質に含まれる微粒子は、気道から肺の奥まで入って組織を侵し、血流にまで入り込む可能性がある。その結果、ぜんそくから心臓発作まで、さまざまな急性または慢性の疾患が生じるというのが米環境保護庁(EPA)の見解だ。 中国科学院が発行する学術誌『Science China Earth Sciences』に19年に発表された公衆衛生研究者らの論文によると、中国では13年から17年に大気汚染が減少した結果、呼吸器疾患や心臓発作、肺がんによる早期死亡が約10パーセント減少し、約20万人の命が救われたという。

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