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八村塁の活躍に宇宙飛行士も感嘆。 強豪相手に今季ベストプレーを見せた

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東京五輪&パラリンピック注目アスリート「覚醒の時」第4回 バスケットボール・八村塁攻守でチームを勝利に導いた76ers戦(2019年) 【写真】東京五輪にも必ず出て欲しい!世界陸上の美女アスリート10選  アスリートの「覚醒の時」----。  それはアスリート本人でも明確には認識できないものかもしれない。  ただ、その選手に注目し、取材してきた者だからこそ「この時、持っている才能が大きく花開いた」と言える試合や場面に遭遇することがある。  東京五輪での活躍が期待されるアスリートたちにとって、そのタイミングは果たしていつだったのか......。筆者が思う「その時」を紹介していく----。 ***  八村塁のNBAルーキーシーズンは、多くのハイライトに彩られてきた。  シーズンが中断されるまで、ワシントン・ウィザーズの主力選手として41戦に出場。いきなりダブルダブル(14得点、10リバウンド)をマークした昨年10月23日の開幕戦(ダラス・マーベリックス戦)はすばらしかったし、ホーム開幕戦で23得点を挙げた10月30日のヒューストン・ロケッツ戦も忘れられない。  ほかにも、今季最多の30得点を記録した12月1日のロサンゼルス・クリッパーズ戦、ヤニス・アデトクンボを守備で苦しめた2月24日のミルウォーキー・バックス戦など、印象に残るゲームを挙げていったらキリがないというのが正直なところだ。  そんな中で筆者はベストゲームを挙げるとすれば、12月5日のフィラデルフィア・76ers戦を選ぶ。 ほかの節目のゲームほどの派手さはなかったかもしれないが、その日まで15勝6敗と好成績を残していた強豪チームを相手に、総合的に見て、今季最高のプレーをしたように思えるからだ。

八村は、この試合までの時点で自己最多となる43分をプレーし、チーム2位の27得点、7リバウンドを記録。フィールドゴールは18本中11本成功し、フリースローは4本中4本成功と精度もよく、数字だけを見てもすばらしい活躍だった。  しかし試合後、ウィザーズのスコット・ブルックスHCは、八村の数字以外の貢献を強調していた。 「彼はウィナーだ。チームのために正しい方法で、ハードにプレーしてくれる。数字を追い求めず、競い合い、向上を望んでいる。まだ学ぶべきことがたくさんあるとわかっていて、スポンジのように吸収しているよ」  筆者がこのゲームを高く評価しているのも、単に数字がよかったからではない。具体的に3つの重要な要素が目立ったからである。  ひとつ目は、スモールフォワード、パワーフォワードだけでなく、必要に応じてセンターにも入るなど、複数のポジションで効果的にプレーできる多才さを示したことだ。  今季のウィザーズはケガ人が続出し、この76ers戦ではセンターのトーマス・ブライアントが欠場。そのため八村は、第2クォーター以降に慣れないセンターでのプレーを余儀なくされた。しかし203cm・104kgの日本人は、213cm・127kgのジョエル・エンビード、206cm・111kgのアル・ホーフォードという強力な76ersのフロントコート陣を相手に、及第点のディフェンスを披露した。  マッチアップする機会が多かったホーフォードは、八村の体を張ったプレーに苛立ちを隠せなかった。33歳のベテランだが、ファウルを犯した際には思わずレフェリーに抗議したほど。八村のゴール周辺での地道な頑張りがなかったら、ウィザーズが勝利することは簡単ではなかっただろう。

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