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Tリーグ誕生で選手寿命は伸びるのか 日本卓球界にもたらす“新キャリア”

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2018年にスタートしたTリーグは、2シーズン目のレギュラーシーズンを終えた。 2シーズンの間に、日本人選手、外国人選手ともに数多くの選手がTリーグに参戦した。水谷隼、石川佳純ら日本代表クラスの選手に加え、将来を嘱望される若手選手がTリーグでプレーし、外国人選手も各国の代表歴を持つ実力者が多数加入した。 【写真】国際試合から引退もTリーグで出場を続ける卓球界の貴公子・松平健太 Tリーグという日本に誕生した新たなリーグは、卓球選手のキャリアにどんな影響を与えるのだろうか。

Tリーグがもたらす「新しいキャリア」

Tリーグは2年目を迎え、T.T彩たまの松平健太のようにTリーグを選手活動の主戦場とする選手が現れ始めた。 従来、日本の卓球選手は大学(高校)を卒業後、日本リーグなどの実業団チームに所属することが一般的で、企業の社員として仕事をする傍ら、選手としてリーグ戦や全日本選手権に出場していた。実業団選手ではなく、完全なプロ選手として活動できるのは一部のトップ選手に限られていた。 Tリーグの存在、そして松平が選択したTリーガーというキャリアは、日本卓球界に新しい風を吹かせるかもしれない。

年齢の壁を超えて活躍し続けるヨーロッパ選手

世界に目を移すと、30代後半を迎えてもなおトップレベルで活躍し続ける選手たちがいる。 代表的なのは、ドイツのティモ・ボル、ベラルーシのブラディミル・サムソノフだ。ボルは39歳、サムソノフは43歳と大ベテランだが、2020年5月現在、ボルは世界ランキング10位、サムソノフは27位と、選手としての実力はいまだ健在だ。 ボルやサムソノフをはじめとしたヨーロッパ系の選手には、年齢を重ねても活躍し続ける選手が多い。彼らが長きに渡って選手生活を送ることができる理由は、環境によるものが大きい。 T.T彩たまで監督を務める坂本竜介氏は、ヨーロッパ系選手とアジア系選手の違いについて、以下のように語っている。 「単純に言うと卓球選手として働く場所があるかないかの問題。代表チームを引退して、ブンデスリーガに行って、そこで勝てなければ2部に行って3部に行ってというように行き場所がある。リーグが卓球界の雇用を生み出している。日本卓球界にはそれがない」。 ヨーロッパでは、ブンデスリーガだけではなく、ロシアリーグ、フランスリーグなど国内リーグが多数存在する。ヨーロッパ各国が地続きであることもあり、自国以外の選手が加入することも比較的用意だ。下部リーグが整備されていることも、選手の働き口という点において重要といえる。

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