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波乱はルーキーたちの走り次第? “怪物世代”の初陣に注目 第97回箱根駅伝予選会を読む

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文春オンライン

「例年なら『駅伝はトラックとは別物だから、1年生は戦力としてあまり期待しすぎないほうがいい』という話が出るんです。でも、今年はちょっと雰囲気が違いますね」 【画像】予選会で注目の吉居大和選手らの写真を見る  そんな風に今季の驚きを語るのは、スポーツ紙の駅伝担当記者だ。  春先から続くコロナ禍の中で、今年はここまでスポーツ界も大きな影響を受けてきた。それは学生長距離界においても同様で、春から夏にかけて大会の中止はもちろん、記録会や各校の練習にも大きな支障が出続けていた。  本来ならば駅伝シーズンの開幕戦となるはずの10月の出雲駅伝も中止が決定され、駅伝ファンには寂しい日々が続いていたところだった。  そんな中、ようやく9月に関東学連が箱根駅伝の実施を決定。それに伴い、10月17日(土)に立川で行われる箱根駅伝予選会も開催が確定した。今季は前述のとおり、レース数が限られているため各チームの実力を測る判断材料が乏しく、本大会参加の権利を得る10校を争う戦いは混沌としている。  そして期せずしてこのレースが2020年の駅伝シーズンの“開幕戦”となることになったのである。

予選会の注目ポイントのひとつは「ルーキー」

 そんな異例続きのシーズンインだが、今年の予選会での最大の注目ポイントが冒頭で記者も語ったスーパールーキーたちの存在である。 「今年のルーキーたちは各校とも過去のエース級と比べてもモノが違う選手が多い。よく強力な選手がそろった世代を“黄金世代”という言い方をしますけど、そんなもんじゃないですね。本当にバケモノ揃いの“怪物世代”なんです。  さらに今年はコロナの影響で各校とも練習環境が選手各自の裁量に任さざるをえない部分が多かった。それが意識の高い1年生たちにとっては『自分に合ったトレーニングがしやすい』という“ケガの功名”に繋がり、好記録が連発しているんです」(同前)  では、そんなルーキーたちを軸に予選会出場校の注目ポイントを見ていこう。

トップ通過を狙う中大と順大

 まずはトップ通過を狙える戦力が整うのが中大と順大。ハーフマラソンの距離で競う予選会において参考になる1万mの上位10人の平均タイムではいずれも28分台を誇る。層の厚さはもちろんだが、加えてこの2校には今年のルーキー世代を引っ張るランナーがいる。  その筆頭である中大の吉居大和は7月に北海道で行われた記録会で5000mのU20日本新記録を打ち立てた。その後も9月の日本インカレでも1年生で優勝を飾るなど5000m中心に好走を続けており、スピードは十分。 「ハーフマラソンの距離で競う予選会に向けては距離対応が課題になってくるとは思いますが、正直スピードがあそこまであればハーフの距離なら余裕で持つと思います。予選会に向けて特別な練習はしなくても対応できてしまうのでは」(同前)  順大の三浦龍司も同じ7月の記録会の3000m障害で日本歴代2位の記録をマーク。タイムはもちろんのこと、外国人選手に競り勝った勝負強さも光った。リラックスした力感のない走りで日本インカレでもぶっちぎりの圧勝にも関わらず、かなり余裕のある走りを見せていた。  高校時代はロードレースに苦手意識を持っていたというが、関係者が「本人が勝手に苦手意識を持っているだけ。走れないわけがない」と言うようにポテンシャルは抜群。三浦自身も「もうロードが苦手とか言っている場合じゃない」と腹は括っているようだ。  また、順大にはもう一人、石井一希という有力ルーキーもいる。高校時代には全国高校駅伝の舞台で前述の吉居と同じ区間を走り、区間記録では上回っている。クロカンでも実績を持ちロード適性は高く、こちらも駅伝デビューが楽しみな逸材だ。  吉居と三浦はいずれもその実力ゆえに来年の東京五輪も視野に入ってきているため、12月初旬に行われる日本選手権でのトラック種目に照準を合わせており、予選会に向けて特別な練習をしてくる可能性はかなり低い。ただ、その状態でどこまでの走りを見せるのかが非常に楽しみなところだ。

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