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このままでは2040年までに、地球に10億トン以上ものプラスティックが溢れ出す

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WIRED.jp

お気に入りの海岸のことを思い浮かべてほしい。白い砂浜、潮だまりのある岩場、ドーヴァーの白い崖など、どんな景色でもいい。 新型コロナウイルスの影響で、使い捨てプラスティックの削減に向けた取り組みが後退しつつある 次に20年後の世界を想像してほしい。プラスティックの生産と廃棄が猛烈な勢いで増え続けている時代だ。 いま人類は、年間2,900万トンものプラスティックボトルやビニール袋、マイクロプラスティック(5mm未満の小片)を海に流出させている。これを先ほど思い浮かべてもらった海岸線1m当たりに換算すると、年間50kg(110ポンド)のプラスティックが海に流れ込んでいる計算になる。 「それが世界中のすべての海岸線で起きている様子を想像してみてください」と、オックスフォード大学で環境システム学を研究するリチャード・ベイリーは言う。「それがわたしたちが予測している量です。本当に膨大な量ですよね」

13億トンのプラスティックはいずこへ?

科学者たちはここ数年、マイクロプラスティックの危険性について訴えかけてきた。マイクロプラスティックは細かく破砕されたプラスティックの粒子で、たやすく空中に舞い上がって世界中に飛散し、やがて植物や動物の内部に入り込む。一方で、環境内に蓄積したマクロプラスティックと呼ばれるプラスティックボトルなども、劣化してマイクロプラスティックとなり、排出され続けている。 ベイリーと共同研究者たちは、このようなプラスティックの循環について包括的な調査を実施した。そして2020年7月23日付の『サイエンス』誌に結果を発表したが、それは不安を招く内容だった。もし人類が一丸となって行動を起こさなければ、16年から40年の間に13億トンものプラスティックが海に流れ込んだり、陸上に堆積したりするだろうと警告を発しているのだ。 たとえ早急に抜本的な対策を講じたとしても、その量は7億1,000万トンに達する可能性がある。そのうち4億6,000万トンが陸地に、2億5,000万トンが海中に排出されると予測されている。 また、世界の大半の地域ではリサイクルが難しいプラスティックごみは焼却されるが、その量は2040年までに1億3,300万トンにのぼると試算されている。さらにプラスティックごみの焼却によって危険な有害物質と二酸化炭素(CO2)が放出され、地球の温暖化に拍車をかけることとなる。結局のところ、プラスティックの原料は石油なのだ。

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