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“鉄腕”稲尾和久、熱投の代償と「おつり」/プロ野球20世紀・不屈の物語【1963~74年】

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週刊ベースボールONLINE

歴史は勝者のものだという。それはプロ野球も同様かもしれない。ただ我々は、そこに敗者がいて、その敗者たちの姿もまた、雄々しかったことを知っている。

西鉄は大逆転V、エースの代償

 21世紀に入り、西武で背番号24が永久欠番になった。前身の西鉄で黄金時代の立役者となった稲尾和久の背番号だ。前身のチームでの活躍が時代を経て永久欠番となるのは異例のこと。稲尾が背番号を24から81へ変更したのは、西鉄が太平洋となった1973年で、「新しい球団になるのだから、古い時代は忘れてほしい。81は末広がりと、ハッピーの語呂にかけてね」、このときも永久欠番の可能性があったが、「ニューヒーローが出たらプレゼントしたい」と固辞している。若いプロ野球ファンには歴史上の人物になるのだろう。ここであらためて、ライオンズの背番号24について振り返ってみたい。  入団は56年。挨拶に来た稲尾の投球を見た三原脩監督は、「虫の居所が悪ければ、大したことないね、無理に取ることはないよ、と言っていたかもしれない。コントロールがいいから打撃投手として使える、投手はいくらいてもいい。それくらいの軽い気持ちだった」と語っている。期待されてでの入団ではなかったが、その打撃投手として打者との駆け引き、さらに制球力を磨きながら投げ込んでいるうちに、球速が上がってくる。そして冷え込みの厳しい時期のオープン戦で結果を出し、あらためて三原監督の目に留まった。  1年目から21勝、防御率1.06で最優秀防御率、新人王。以降3年連続の最優秀防御率、57年からは2年連続で最多勝とMVPにも輝いた。この3年間こそ、西鉄の黄金時代だ。58年の日本シリーズでは3連敗の後に4連投。第5戦では自らサヨナラ本塁打も放ち、西鉄も4連勝で3年連続日本一に。「神様、仏様、稲尾様」と言われた。61年には当時のプロ野球記録となる78試合に登板して、現在もタイ記録として残る42勝を挙げる。防御率1.69もあり、3度目の投手2冠。翌62年には中西太が監督、豊田泰光が助監督を兼任する“青年内閣”で投手コーチを兼任したが、その翌63年には投手に専念して74試合に登板、28勝を挙げて、14.5ゲーム差からの大逆転優勝に大きく貢献した。  4度目の最多勝。だが、これが最後の最多勝となり、西鉄にとっても最後の優勝となった。秋には肩に違和感を覚え、球が本塁に届かなくなる。巨人と4度目の顔合わせとなった日本シリーズでは痛みが消え、完封勝利もあったが、西鉄は日本一に届かず。そして迎えた64年のキャンプで肩に激痛が走り、まったく投げられなくなってしまう。

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