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田澤純一が語るいきなりメジャーの12年間 「自信があったわけではなかった」

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◆「サッカー界の田澤」に見る、田澤ルール撤廃の必然性 田澤純一が語ったMLB時代と今後 前編 【写真】鷲見玲奈さんインタビューカット集 「チームに貢献し、日本の皆さんに応援してもらえるようにしたい」。  7月12日、ルートインBCリーグの埼玉武蔵ヒートベアーズが、元メジャーリーガーの田澤純一の入団を発表。田澤はその翌日に「あの日」以来12年ぶりという日本での記者会見に臨んだ。  初めてプロ野球を意識したのは、新日本ENEOSで3年目のシーズンを迎えた、21歳の時だったという。 「この頃、具体的にプロ野球へと進む話になりました。でも、この年の交流試合でプロ選手と対戦させてもらった時に、『自分は、このままだとプロに行っても通用しないな』と思ったんです。社会人野球を経由した選手は、プロでは『即戦力』として見られますが、この時はその期待に応えられる自信がなかったんですよね」  ドラフトの指名が解禁(高校卒業から3年目)される2007年、上位での指名が有力視されるなか、田澤はチームへの残留を決めた。 「大久保秀昭監督(元近鉄)に、『プロ選手として必要なことを教えてほしい』と伝え、チームに残してもらいました。お世話になったチームを優勝させたいという思いもありましたし、リリーフしか経験がなかった僕がプロ選手として活躍していくためには、先発もできないといけない。多くのことを勉強させてもらった1年間でしたね。今でもチームに残ってよかったと思っています」  2007年の秋頃から先発にも挑戦した田澤は、翌2008年の都市対抗野球で4勝を挙げてチームの優勝に貢献。大会MVPにあたる「橋戸賞」も獲得した。 「ドラフト有力候補」として日に日に注目度が高まる田澤だったが、NPB12球団宛に指名の見送りを求める文書を送付した。そしてドラフトを1カ月後 に控えた 2008 年9月、記者会見を行ない、メジャーリーグ挑戦を表明した。

前例のない田澤の挑戦は、当時の日本野球界に大きな衝撃を与えた。  NPBは、「ドラフトの指名を拒否して海外のプロ球団と契約した選手は、海外球団を退団した後の一定期間(大卒・社会人は2年間、高卒は3年間)はNPB所属球団と契約できない」とするルールを新たに制定。田澤のメジャーリーグ挑戦表明がきっかけだったことから、通称「田澤ルール」と呼ばれ、広く知られるようになった。 「当初は日本のプロに進むつもりだった」という田澤が、メジャーリーグ入りを考えるきっかけになったのは、社会人3年目に日本代表として出場したIBAFワールドカップ(2007年11月・台湾)で海外の打者と対戦したことだった。 「(メジャーリーグに挑戦することで)自分自身が成長できると思ったんです。活躍できる自信があって渡米したわけではありませんでした」  日本球界でドラフト1位指名が確実視されているなかで、「茨の道」のようにも見えるメジャーリーグへの挑戦も、「自分の選んだ道に後悔はなかった」と振り返る。2008年12月にボストン・レッドソックスと契約を結び、渡米後は異国の文化を柔軟に受け入れながらステップアップ。そして翌年8月、1年目にしてデビューを果たした。  初登板は、レッドソックスの宿命のライバルであるニューヨーク・ヤンキース戦。敵地のヤンキースタジアムで、0-0のまま迎えた延長14回裏だった。嵐のようなブーイングを背にしてマウンドに上がった田澤は、「小学生の時からテレビで見ていたバッター」と話す松井秀喜と対戦。センターフライに打ち取ったものの、次のイニングでアレックス・ロドリゲスにサヨナラ本塁打を打たれ、敗戦投手に。ほろ苦いデビューだった。 「あらためて振り返ると、なかなかできない経験をしたと思います。(敗戦は)不名誉なことですけど、名前は残せたんじゃないですか(笑)。試合後には、キャッチャーが『変化球を要求した俺が悪いから気にするな』と言ってくれましたし、いい勉強になりました」

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