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西武に黄金時代を呼び込んだ「左打者に最も強い」左腕/プロ野球20世紀・不屈の物語【1972~90年】

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週刊ベースボールONLINE

歴史は勝者のものだという。それはプロ野球も同様かもしれない。ただ我々は、そこに敗者がいて、その敗者たちの姿もまた、雄々しかったことを知っている。 カモも祝福? 永射保500試合登板記念パーティー

77年にキャリア唯一の規定投球回も

 巨人で「左投手に弱い」というレッテルに苦しんだ左打者の淡口憲治については紹介した。この「左打者は左投手に弱い」という説は軽々しく一般化しないほうがよさそうだが、逆に「左打者に対して異様に強い左投手がいる」というのは真実だ。もちろん、すべての左投手が左打者を得意としているわけではないだろうが、20世紀のプロ野球には、左打者、特に外国人の強打者をカモにして“最強の左キラー”とも言われた左腕がいた。西武の永射保だ。  近年では投手分業制は完全に定着し、左のワンポイントは一般的な作戦だが、永射が頭角を現した当時は、投手陣は役割ではなく序列で分けられていた時代だ。投手は先発して完投するのが当たり前で格上、リリーフは先発で失格となった格下の投手に与えられる仕事と思われ、実際ほとんどのチームが、こうした意識で回っていた。そんな時代にあって、永射は長い時間を懸けて“左打者に最も強い左腕”の地位を確立していく。  もちろん、左のセットアッパーを目標にプロ入りしたわけではない。ドラフト3位で1972年に広島へ入団。徹底的に走らされ、「あれで下半身ができたから、どんなフォームにも対応できたんだと思う。俺の基本は広島時代にあった」(永射)と振り返るが、その1年目から一軍デビューも、一死も奪えないまま被安打1、1失点で降板した。この72年、広島のエースは外木場義郎。4月29日の巨人戦(広島市民)で完全試合を含む自身3度目、プロ野球タイ記録となるノーヒットノーランを達成した投球を見て、「プロでやっていけるか不安になった」(永射)という。そして「当時、(同じ左腕で)ヤクルトの安田猛さんが遅い球で王(貞治。巨人)さんと勝負しているのを見て、これもいいなと思った」(永射)と、速球派を断念、サイドスローに挑戦する。  74年に太平洋へ移籍。このときのパ・リーグには、黄金時代の阪急を引っ張るアンダースローの山田久志がいた。永射は山田が投げているビデオを入手。山田は右腕のため、テレビの前に鏡を置いて山田のフォームを研究した。当時の山田は快速球が最大の武器。山田ほどの速球がない永射は、踏み込む足を少し遅らせるなど試行錯誤を繰り返した。「自分のものにするのに4年かかった」(永射)と振り返るように、結果が出たのはチームがクラウンとなった77年。先発でも活躍して9勝6セーブ、規定投球回に到達したが、これは本領ではなかった。

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