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タツノオトシゴの新種、まさかのアフリカで発見

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ナショナル ジオグラフィック日本版

ピグミーシーホースの仲間「ノルウェーでカンガルーを発見したようなもの」と研究者

 南アフリカの荒々しい海で、タツノオトシゴの新種が発見された。「ピグミーシーホース」と呼ばれる極小タツノオトシゴの仲間だ。 【動画】驚きの映像、一気に2000匹を「出産」するタツノオトシゴのオス  これは意外な発見だった。これまでに知られているピグミーシーホースはすべて、アジア太平洋海域に暮らしているからだ。1種が日本で見つかっているほかは、7種すべてが東南アジアからオーストラリアにかけての「コーラル・トライアングル」と呼ばれる海域に生息している。今回見つかったピグミーシーホースは、そこからおよそ8000キロも離れた海に暮らしおり、インド洋やアフリカの近海では初めての発見となる。 「ノルウェーでカンガルーを発見したようなものです」と、この研究に参加した英国の海洋生物学者リチャード・スミス氏は語る。この新種は、Hippocampus naluと名付けられ、5月19日付けで学術誌「ZooKeys」に発表された。英語では発見地にちなみ、「アフリカン・ピグミーシーホース」や「ソドワナベイ・ピグミーシーホース」と呼ばれている。ソドワナ湾は、南アフリカとモザンビークの国境に近い人気のダイビングスポットだ。  今回の新種は、ほかのピグミーシーホースと似ているが、背中にある一対のトゲが先端までとがっているのが特徴と、米カリフォルニア科学アカデミーとオーストラリア博物館の魚類学者で、論文を執筆したグレアム・ショート氏は言う。類似のピグミーシーホースは同じくトゲをもつが、先端がとがっていない。 「トゲの用途は不明です」とショート氏。「タツノオトシゴの仲間にはトゲをもつものが多いですが、これは性選択にかかわっている、つまりメスはトゲをもつオスを好むのかもしれません」  今回の驚くべき発見は、私たちが海について、なかでも小さな海洋生物についてほとんど知らないこと、今後もピグミーシーホースの新種が次々と発見される可能性が高いことを示唆している。

「海からの贈り物」

 2017年、ダイビングインストラクターのサバンナ・ナル・オリビエ氏がソドワナ湾で小さな藻類を調べていたとき、小さなタツノオトシゴに遭遇した。ソドワナ湾は希少な魚やサメ、ウミガメが数多く生息することで知られる。  オリビエ氏が小さなタツノオトシゴの写真を同僚たちと共有したところ、2018年にはスミス氏の目に留まり、スミス氏と同僚のロウ・クラーセンス氏は水深約12~17メートルの海でこの生き物の標本を採取することに成功した。  新種のタツノオトシゴの名Hippocampus naluは、発見者であるオリビエ氏の名「ナル」にちなんでいる。また、南アフリカのコーサ語とズールー語では、「ナル」は「ここにある」というような意味を持つ。  オリビエ氏の父親で、ダイビングセンターを営むルイス・オリビエ氏は「私は彼女に海からの贈り物だと言いました」と振り返る。「彼女の発見にとても興奮しています」

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