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「ハリケーン・ヒラノ」の呼び名が誕生。 平野美宇が中国トップ3撃破の衝撃

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東京五輪&パラリンピック注目アスリート「覚醒の時」第22回 卓球・平野美宇最年少優勝を果たしたアジア選手権(2017年) 【写真】「美女アスリート」のスーパーボディ10連発  アスリートの「覚醒の時」----。  それはアスリート本人でも明確には認識できないものかもしれない。  ただ、その選手に注目し、取材してきた者だからこそ「この時、持っている才能が大きく花開いた」と言える試合や場面に遭遇することがある。  東京五輪での活躍が期待されるアスリートたちにとって、そのタイミングは果たしていつだったのか......。筆者が思う「その時」を紹介していく----。 ***  リオ五輪後の女子卓球界はしばらく平野美宇を中心に回っていた。その流れを決定的なものにしたのが、2017年4月に開催されたアジア選手権のシングルス優勝だった。  前兆はあった。2016年10月のワールドカップを史上最年少となる16歳で優勝。しかし同大会には中国人選手が参加していなかったこともあり、それらの選手を相手にどこまで戦えるかは未知数だった。  リオ五輪はサポートメンバーとしてチームに帯同するが、出場機会はなし。同世代の伊藤美誠が団体戦の銅メダル獲得に貢献する姿を、平野は複雑な胸中で眺めていた。 「気を緩めると涙がこぼれそうだった。このままじゃダメだと実感し、卓球を変えるきっかけになった」  なんでこの場に立っていないんだろう――。裏方としてチームを支えることしかできなかったが、この挫折が、もともと内気な性格だという平野の闘志をかきたてた。単身で中国スーパーリーグに参戦して研鑽に励み、自身のプレースタイルの一新も試みている。

その武者修行の成果はすぐに表れた。大会中に17歳の誕生日を迎えたアジア選手権で、平野は女子卓球界の歴史を塗り替えることになる。  大会序盤から強豪との連戦だった。それでも"攻撃卓球"へのモデルチェンジを模索する平野は、尻上がりに調子を上げていく。4回戦で台湾のエース・鄭怡静にストレート勝ちして勢いに乗り、準々決勝で中国の丁寧と対戦。当時世界ランキング1位の丁寧には、それまでシングルスで5戦5敗。1ゲームも奪えず、すべてストレート負けを喫していた難敵だった。  試合はその相性の悪さを象徴するように、丁寧が早々と2ゲームを連取する。平野もラリー戦の強さを活かして対抗するが、強打の対応に苦しんだ。以前であれば、劣勢のまま敗れ去っていたかもしれないが、苦節を経験した平野の精神力はタフになっていた。  第3ゲームは猛攻をしのぎ、11-9で初めて丁寧からゲームを奪って逆転の目をつなぐ。続く第4ゲームでは、先にマッチポイントを握られるも粘った末に奪取。そして最終5ゲームは、両ハンドドライブが効果的に決まり、これまで歯が立たなかった丁寧との接戦を制した。  とくに第3、第4ゲームで、粘る平野に対して丁寧がミスを繰り返すという構図は、これまでの力関係の逆転を印象づけた。素質の高さに反して精神的にムラがあり、どこか脆さも感じさせた平野の姿はどこにもなかった。

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