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堀江翔太は代えのきかない選手。 2023年W杯はトンプソン式で挑戦を

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ラグビー日本代表に約10年----。計66試合にわたって桜のジャージーに袖を通し続けているのが、FWの要「2番」を背負うHO(フッカー)堀江翔太だ。 【写真】4年後も見たい! リオ五輪を彩った 「美女アスリート」のスーパーボディ10連発  2015年W杯の南アフリカ代表戦、そして2019年W杯のアイルランド代表戦など、日本ラグビー界の歴史を変えた大金星の数々は、縁の下で支えた堀江の存在なくして得られなかったに間違いない。史上初のベスト8進出を成し遂げた「陰の立役者」である。  今年1月、堀江は34歳になった。日本代表のFW陣の中では、当時38歳で引退したトンプソン ルークに次ぐベテラン選手である。体力的な負担は相当なものであり、昨年のW杯出場の際には「年齢的に今回が最後になるかもしれない」と妻に伝えていたという。  それでも、日本代表チームには堀江が必要である。代えのきかない選手だからだ。  堀江のプレースタイルは、ひと言で言えば「トータルフットボーラー」だろう。HOとしてセットプレーを引っ張るだけでなく、ボールキャリー、パス、キック、タックルのスキルにも長けている。

「クオリティの高い選手。フィジカルもセットピースも非常にいい。FL(フランカー)のようにジャッカルし、PR(プロップ)のようなプレーもしてくれる」  日本代表を率いるジェイミー・ジョセフHC(ヘッドコーチ)も、堀江に高い信頼を置いている。  サンウルブズ、日本代表、そして所属するパナソニック......堀江はすべてのチームでキャプテン経験を持つ。昨年のW杯では率先してFLリーチ マイケルたちのサポートに回る姿があった。  昨年のW杯では全5試合に出場し、そのうち4試合で先発。HOとしてセットプレーへの貢献はもちろんのこと、持ち前のフィールドプレーのよさも発揮し、日本代表の快進撃に大きく貢献した。  準々決勝で南アフリカ代表に敗れ、2月から行動をともにしてきたチームが解散となった時、堀江は感慨深くこう語った。 「2011年からW杯に出ていますが、年を重ねるごとにいいチームになった。最後まであきらめない姿勢を全員が持っていた。最高のチームでした」

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