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このフクロウは目を閉じても物が見える、なぜ? フクロウはすごい

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ナショナル ジオグラフィック日本版

かわいいだけじゃない、フクロウたちの驚異の能力と魅力

 忘れられない鳴き声からぐるりと回る首、憂いを帯びた目まで、フクロウはいろいろな魅力に溢れている。 ギャラリー:すごいフクロウ14選、人気投票も開催!  さらに、あの神秘的な雰囲気や、神々しさの秘密はどこにあるのだろうか。フクロウたちの驚きの能力と魅力を紹介しよう。

自在に回る首

 フクロウの目は非常に大きいため、眼球を眼窩の中で動かすことができない。そこで頭ごと向きを変えなければならず、ホラー映画ばりに首を回すことになるのだが、あんなことができるのは複雑なシステムのおかげだ。  まず、フクロウの頭蓋は1カ所で支えられているため、2カ所で支えられている人間と比べて可動域が広い。首の骨も、人間が7個なのに対し、フクロウは14個もある。  また、フクロウの首の血管はほかの動物より太い上、頭に近いほど太くなる。そのために「首をねじっても血流が妨げられない」のだと、2018年に『Owls of the World(世界のフクロウ)』を出版したジェームズ・ダンカン氏は述べている。

電波探知機のような顔

 フクロウの丸い顔は、単にかわいいだけでなく、パラボラアンテナのような役割を果たしている。  フクロウの「顔盤」と呼ばれる目の周りの平らな部分には、硬い羽毛が幾重にも密集して生えており、表面で音を反射させて耳に送っている。「私たちが音を良く聞こうとするときに、手のひらを窪ませて耳の後ろに当てるのと同じです」とダンカン氏は説明する。 「顔盤の形を調節することで、フクロウは音を耳に集めることができます」  この並はずれた聴力のおかげで、フクロウの中でも最も大きな顔盤を持つカラフトフクロウは、深さ45センチの雪の下にいる獲物を探知できる。  北極地方のシロフクロウのような、顔盤が小さめのフクロウでは、聴覚よりも視覚によって狩りをすることが多い。

ものまねの名人

 南アジアに分布するニセメンフクロウは、顔盤を動かして、まるで角があるように見せることができるとダンカン氏。  これは、いかにもフクロウらしい輪郭を変えて擬態するためかもしれないし、感情を表現するためかもしれない。また、ニセメンフクロウは目を閉じていてもものが見える。大きな黒い目を覆う白いまぶたに、細い隙間が複数開いているためだ。 「変身フクロウ」の異名をもつアフリカオオコノハズクは、状況に応じて体を大きくしたり、目立たなくしたりするなど、劇的に姿を変えられる。  ダンカン氏によれば、このコノハズクは羽毛をすぼめて体を小さく見せることも、目を細めて周囲の木々に溶け込むように擬態することもできる。  逆に、縄張りへの侵入者を威嚇するときは、羽を広げ、目を見開いて「特大のフクロウ」に変身する。  北半球に広く生息するカラフトフクロウは、擬態する必要がない。フクロウの中で最も背が高く、体高が90センチ近くもあるからだ(最も小さい種は、米国南西部とメキシコ中央部に生息するサボテンフクロウで、わずか10数センチしかない)。  カラフトフクロウは、カリフォルニア州では絶滅の危機に瀕しているものの、その回復力には目を見張るものがある。2013年に大規模な森林火災で生息地の四分の一が焼けてしまったが、この鳥は大きなダメージを受けなかったことが、2019年に鳥類学の学術誌「The Condor: Ornithological Applications」に発表された。カラフトフクロウは今も同じ森林で巣作りをしており、個体数も安定している。

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